Publicado el jueves 04 de enero del 2018 a las 11:30.

LAS NUEVAS HERRAMIENTAS DE LA AGRICULTURA: SENSORES DE SUELO, DRONES Y ANÁLISIS DE DATOS


Trevor Scherman padeció una gran helada el año pasado en su granja cerca de Battleford, Canadá.

Los datos de la estación meteorológica más cercana, a unos 25 kilómetros de distancia, no concuerdan con él: dicen que no había escarcha en la zona. Afortunadamente, Scherman tenía sus propios sensores.

 

Desplegados alrededor de su campo de 1.800 hectáreas, los dispositivos registraron dos días de heladas, lo que le permitió recurrir a su compañía de seguros para cubrir el costo del daño.

Con datos definitivos en mano, la aseguradora le dio el visto bueno para replantar sus cultivos, ahorrando así cuantiosas pérdidas.

 

"Básicamente terminé de resembrar antes de que otros agricultores cercanos siquiera lo consideraran", afirma Scherman. "Si hubiera  retrasado mi resiembra, incluso siete días, podría haber sido muy costoso".

 

Trevor Scherman es lo que podría llamarse un agricultor de datos. Eso no significa que atiende números e información todo el día, sino que aplica tecnologías modernas y los datos que ésta genera, a su granja, donde cultiva arvejas, lentejas y canola.

 

Además de las estaciones meteorológicas, también utiliza secuencias de drones e imágenes satelitales, lo que le brinda más información sobre el estado de su campo.

Es un ejemplo de una nueva generación de agricultores que están adoptando Big Data, más conocida por sus aplicaciones en campos como contabilidad y servicios financieros, para mejorar los rendimientos y el negocio en general.

 

Los expertos en agricultura dicen que esta nueva ola está cobrando impulso, que la mayoría de los agricultores están descubriendo el valor que la tecnología y la información pueden aportar a su actividad.

 

El crecimiento de Farmers Edge puede verse como una prueba de ello. Comenzó en 2005, la compañía con sede en Winnipeg vende "agricultura de precisión" o datos meteorológicos y del suelo junto con las herramientas para recopilarlos. El Sr. Scherman es un suscriptor, pagando a la compañía alrededor de u$s 10 por hectárea.

 

Farmers Edge posee 450 empleados y opera en cinco países: Canadá, Estados Unidos, Australia, Brasil y Rusia. Sólo en Canadá, donde hay alrededor de 200.000 granjas, la compañía tiene aproximadamente 2.000 clientes.

 

Las imágenes satelitales mejoradas impulsan el crecimiento de la empresa, ya que ahora son más precisas, detalladas y en tiempo real. Los agricultores también pueden beneficiarse de los datos de sus vecinos, que la compañía incorpora en sus informes.

 

A pesar de eso, muchos sembradores aún encuentran dificultades para acceder a los datos. En muchos casos, la cobertura de Internet es irregular o costosa, mientras que la potencia y el costo de los sensores también pueden ser un desafío, especialmente en los países menos desarrollados.

 

FarmBeats, una plataforma de Internet que Microsoft está desarrollando, intentará ayudar en esos frentes reduciendo el costo de la conectividad y los sensores.

 

El gigante del software ha estado experimentando con "espacios en blanco" o partes sin licencia de espectro inalámbrico que existen entre las señales del teléfono celular y la televisión.

 

Junto con otros grupos tecnológicos, incluido Google, la compañía cree que tales frecuencias pueden proporcionar conectividad a Internet a bajo costo a las comunidades rurales.

 

"Podríamos estar enviando grandes cantidades de datos donde antes no se podía", dice Ranveer Chandra, investigador principal de Microsoft.

 

FarmBeats también está trabajando en sensores de nivel del suelo más económicos, que actualmente pueden costar hasta u$s 8.000. El proyecto ha tenido éxito en la producción de una unidad de procesamiento completa por alrededor de u$s 175, con el objetivo final de llegar a alrededor de u$s 80.

 

Chandra también cree que la inteligencia artificial se puede aplicar al tipo de datos recopilados por Farmers Edge para predecir los patrones climáticos futuros y las condiciones del suelo. Los drones, por ejemplo, pueden usar el escaneo infrarrojo para detectar niveles de humedad en el suelo.

Con el tiempo, y suficiente información, los datos pueden sugerir a los agricultores qué partes de su tierra necesitan más agua y cuáles necesitan menos.

 

Sean Stratman, quien dirige Dancing Crow Farm en Carnation, a unos 50 kilómetros al oeste de Seattle, ha utilizado los datos de FarmBeats desde que comenzó a trabajar con el proyecto hace tres años.

 

Los sensores de humedad lo han ayudado a cultivar su tierra de manera más precisa. Los datos de FarmBeats, incluso han predicho cómo una presa de castores que fue construida en su campo podría afectar los niveles de humedad.

 

"A medida que empiezo a comprender el valor de esta información y todas las formas posibles en que puedo usarla... diría que no tiene precio", asegura. "Siento que esta es una de las herramientas más importantes que tengo a mi alcance".

 

A pesar de la rápida aceptación en los últimos años, los expertos creen que la revolución de los datos agrícolas aún está en su etapa inicial, existiendo mucha más información útil que se descubrirá en los próximos años.

 

"Estamos dejando una gran cantidad de datos sobre la mesa", dice Stanford Blade, decano de la Facultad de Ciencias Agrícolas de la Universidad de Alberta, en Edmonton. "Hay una gran cantidad de información con la que estamos comenzando a tropezar".

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